A árvore comedora de homens de Madagascar


Em 28 de abril de 1874, o New York World publicou um artigo anunciando a descoberta em Madagascar de uma nova e notável espécie de planta: uma árvore devoradora de homens. O artigo incluía uma descrição macabra de uma mulher alimentada à planta por membros da tribo Mkodos. Diversos jornais e revistas reimprimiram o artigo, mas 14 anos depois a revista Current Literature revelou a história como sendo uma obra de ficção escrita pelo repórter mundial de NY Edmund Spencer.

Mas apesar de ter sido desmascarada, a história da árvore devoradora de homens recusou-se a morrer. Na verdade, ela se tornou uma das farsas mais persistentes do século XIX, continuando a circular como fato por décadas a vir. Durante o século XX, vários exploradores até procuraram a árvore devoradora de homens em Madagascar. Enquanto isso, a identidade do autor da história foi completamente esquecida e só foi recuperada quando a revista Current Literature foi digitalizada e disponibilizada online durante o século XXI.

A HISTÓRIA

O NY World alegou ter obtido suas informações sobre a árvore devoradora de homens do "último número da Graefe and Walther's Magazine, publicada em Carlsruhe", na qual havia uma carta do descobridor, o "eminente botânico" Karl Leche, para um colega, Dr. Omelius Friedlowsky. A maior parte do artigo do NY World consistia no texto da carta de Leche. Na carta, Leche descreveu como ao viajar por Madagascar chegou a uma região do país ocupada pelos Mkodos, "uma tribo de selvagens inóspitos, dos quais pouco se sabia".

Enquanto Leche e seu grupo caminhavam, eles notaram que membros da tribo Mkodos estavam silenciosamente emergindo da selva e seguindo atrás deles. Eles chegaram a um lugar onde um riacho atravessava a floresta, e aqui eles encontraram "a mais singular das árvores". Leche forneceu uma descrição detalhada:
"Se você pode imaginar um abacaxi com oito pés de altura e espessura proporcional descansando sobre sua base e desnudado de folhas, você terá uma boa ideia do tronco da árvore, que, entretanto, não era da cor de uma anana, mas um marrom escuro, sujo e aparentemente duro como ferro. Do ápice deste cone truncado (pelo menos dois pés de diâmetro), oito folhas penduradas até o chão, como portas balançadas de volta em suas dobradiças.  Estas folhas, que eram unidas ao topo da árvore em intervalos regulares, tinham cerca de 11 ou 12 pés de comprimento e formavam muito parecidas com as folhas da planta agave americana , ou planta do século. 

Tinham dois pés de largura em sua parte mais grossa e três pés de largura, afuniladas até uma ponta afiada que parecia um chifre de vaca, muito convexa na superfície externa (mas agora abaixo) e na superfície interna (agora superior) ligeiramente côncava. Esta face côncava era espessamente ajustada com ganchos espinhosos muito fortes, como aqueles sobre a cabeça do Dipsacus. Estas folhas, penduradas assim, mancas e sem vida, de cor verde morto, tinham na aparência a força maciça da fibra de carvalho.

O ápice do cone era uma figura redonda, branca e côncava, como uma placa menor dentro de uma maior. Não era uma flor, mas um receptáculo, e nele exsudava um líquido transparente, meloso e doce, e possuía propriedades intoxicantes e soporíficas violentas. Por baixo da borda (por assim dizer) da placa minúscula, uma série de longos tendrilhos verdes e peludos se estendia em todas as direções em direção ao horizonte.Estes tinham sete ou oito pés de comprimento cada um, e eram afilados de quatro polegadas a meia polegada de diâmetro, mas se estendiam rigidamente como varetas de ferro. 

Acima destas (entre o copo superior e inferior) seis palpos brancos, quase transparentes, se erguiam em direção ao céu, girando e torcendo com um movimento incessante maravilhoso, mas alcançando constantemente para cima. Finos como canas, e frágeis como penas aparentemente, eles ainda tinham cinco ou seis pés de altura, e estavam tão constante e vigorosamente em movimento, com um pulsar tão sutil, sinuoso e silencioso contra o ar, que me fizeram estremecer apesar de mim mesmo com sua sugestão de serpente esfolada, ainda dançando em suas caudas."

Os Mkodos, quando viram a árvore, começaram a gritar: "Tepe! Tepe!". Então cercaram uma de suas mulheres e a obrigaram, no ponto do dardo, a subir na árvore até chegar ao ápice do cone que continha o fluido de árvores. "Tsik! tsik!" gritaram os homens Mkodos, que significava "beber! beber!".

Obviamente, ela bebeu, e então, quase instantaneamente, a palpo esbelta da árvore ganhou vida, tremeu, e a agarrou ao redor de seu pescoço e braços. Ela gritou, mas as gavinhas a agarraram com mais força, estrangulando-a, até que seus gritos se transformaram em um gemido. A contração das gavinhas fez com que o fluido da árvore fluísse pelo tronco, misturado com o "sangue e as vísceras da vítima".

Os Mkodos correram adiante para beber esta mistura de sangue e fluido de árvores. Em seguida, seguiu-se "uma orgia grotesca e indescritivelmente hedionda".

Leche concluiu sua carta explicando que estudou a árvore carnívora por mais três semanas, durante as quais encontrou vários outros exemplares menores dela na floresta. Ele viu uma das árvores comer um lêmure.

Ele nomeou a espécie Crinoida Dajeeana, porque "quando suas folhas estão em ação tem uma semelhança impressionante com aquele fóssil bem conhecido, o lírio crinoide". Dajeeana referiu-se ao Dr. Bhawoo Dajee, um "médico de Bombaim inteligente e liberal".

Um antigo mapa de Madagascar

O que era verdade, o que era mentira

Quase todos os detalhes da história eram fictícios. Nenhuma das pessoas que foram mencionadas nela existia - nem Karl Leche, Dr. Omelius Friedlowsky, ou Dr. Bhawoo Dajee. Nem os Mkodos eram uma verdadeira tribo. A árvore em si, o mais significativo, era pura fantasia - um horror gótico da era colonial.

Entretanto, a fonte à qual a história foi creditada - "Graefe and Walther's Magazine, publicada em Carlsruhe" - foi uma verdadeira publicação. Ou, pelo menos, havia uma revista científica fundada por dois prestigiados cirurgiões alemães, Karl Ferdinand von Graefe e Philipp Franz von Walther, intitulada Journal der Chirurgie und Augenheilkunde (The Surgical and Ophthalmic Journal).

No entanto, esta revista foi publicada em Berlim, não em Carlsruhe. Também, começou a ser publicada em 1820 e terminou em 1850, após a morte de Walther. Assim, em 1874, não havia um novo número da revista há 24 anos. Em outras palavras, esta revista NÃO era a fonte original da história da árvore devoradora de homens.

Recepção inicial e exposição

Ao ser publicada, a história da árvore que come homens chamou imediatamente a atenção, e muitos outros jornais a reimprimiram para o benefício de seus leitores. A edição de junho de 1874 da revista The Garden observou: "Há uma descrição assustadora de uma planta devoradora de homens que circula nos jornais".

Ao contrário da maioria das farsas da mídia do século XIX, que atraíram a atenção por algumas semanas e depois foram esquecidas, o interesse pela árvore que come homens resistiu. Vários anos depois, reimpressões da história ainda estavam aparecendo em revistas como Pleasant Hours de Frank Leslie e The Farmer's Magazine.

Havia notas de ceticismo. Por exemplo, em fevereiro de 1875, a União Cristã observou: "The World publicou uma farsa muito inteligente sobre a 'Árvore que Come Homem de Madagascar'. Sem dúvida, muitos leitores crédulos foram levados a isso". 

Mas não foi até 1888 que a história foi totalmente exposta como uma farsa, e seu autor foi identificado. Em 1888, Frederick Maxwell Somers havia lançado uma nova revista, Current Literature, e na segunda edição ele reimprimiu a história da árvore devoradora de homens e forneceu informações sobre sua origem:

Foi escrito há anos pelo Sr. Edmund Spencer para o N.Y. World. Enquanto o Sr. Spencer estava ligado àquele papel, ele escreveu uma série de histórias, todas notáveis por sua aparente verdade, pela extraordinária imaginação demonstrada e por seu tom sombrio. 

O Sr. Spencer era um mestre do terrível, algumas de suas histórias se aproximando das de Poe a este respeito. Como muitos homens espertos, seu melhor trabalho está escondido nos arquivos da imprensa diária. Esta história particular da Crinoida Dajeeana, a árvore demoníaca de Madagascar, foi copiada de longe, e causou muita caça às palavras do Dr. Friedlowsky.

Foi escrita como resultado de uma conversa com alguns amigos, durante a qual o Sr. Spencer afirmou que tudo o que era necessário para produzir uma sensação de horror no leitor era exagerar muito alguma coisa conhecida e talvez bela.  Ele então declarou que mostraria o que poderia ser feito com a planta sensível quando este método de tratamento fosse aplicado a ela. A árvore do diabo é, afinal, apenas uma variedade monstruosa da "armadilha da mosca da Vênus", tão comum na Carolina do Norte. O Sr. Spencer morreu há cerca de dois anos em Baltimore, Md.

Nenhum outro registro foi encontrado sobre a existência do Sr. Edmund Spencer, do N.Y. World. No entanto, Somers era altamente conhecedor da cena literária nova-iorquina, portanto não há razão para que suas informações não sejam aceitas como credíveis. Entretanto, a revelação de Somers passou totalmente despercebida. Durante a década de 1890, a história da árvore que come homens continuou a aparecer em revistas, mas nenhuma mencionava que Spencer era o autor.

 No século 20, o NY World não estava nem mesmo sendo identificado como o editor original do conto. Isto causou enorme confusão aos pesquisadores ao longo do século 20 que se depararam com a história e tentaram localizar sua fonte.

Foi somente no século 21, quando as edições da Literatura Atual tornaram-se pesquisáveis via Google Books, que as informações de Somers sobre a identidade do autor da farsa ressurgiram.

Em busca da árvore que come homens

Durante o final do século XIX e início do século XX, uma série de exploradores procurou a árvore devoradora de homens em Madagascar, não percebendo que a história era uma farsa de NY World. 

Frank Vincent: O primeiro pesquisador de árvores devoradoras de homens foi o escritor de viagens americano Frank Vincent, autor de Actual Africa. Ele viajou por Madagascar no início da década de 1890, e embora não estivesse lá especificamente para procurar a árvore devoradora de homem, mais tarde ele disse aos repórteres que perguntou sobre ela "para sua própria satisfação pessoal". Entretanto, ele não conseguiu encontrá-la e concluiu que os relatos dela eram "o mais puro Munchausenismo*".

*uma ficção extravagante que encarna um relato de alguma exploração ou aventura fantástica

Chase Salmon Osborn: Osborn, que serviu como Governador de Michigan de 1911 a 1913, conduziu a mais extensa busca pela árvore devoradora de homens. Suas viagens por Madagascar resultaram em seu livro de 1924, Madagascar: Terra da Árvore Comedora de Homens. No entanto, ele nunca encontrou a árvore. Ele escreveu na introdução do livro:

Ao viajar de uma extremidade de Madagascar para a outra mil milhas e através da grande ilha, muitas vezes atravessando as quase quatrocentas milhas de largura, não vi uma árvore comedora de homens. Mas de todos os povos que conheci, incluindo Hovas, Sakalavas, Sihanakas, Betsileos e outros, ouvi histórias e mitos sobre o assunto. 

Para ter certeza que os missionários dizem que não existe, mas não estão unidos nesta opinião, apesar do fato de que é propriamente seu dever e responsabilidade desacreditar e destruir tudo e qualquer coisa que fomente o demonismo e a idolatria. 

Nenhum missionário me disse que tinha visto a árvore do diabo, mas vários me disseram que não conseguiam entender como todas as tribos podiam acreditar tão sinceramente nela, e ao longo de centenas de quilômetros onde o intercurso tem sido difícil e perigoso, a menos que houvesse algum fundamento para essa crença.

Entretanto, Osborn também admitiu que seu principal objetivo ao intitular seu livro após a árvore era simplesmente captar a atenção dos leitores. A maioria de seu livro não tratava da árvore:

Ralph Linton: O antropólogo Ralph Linton passou vários anos em Madagascar durante a década de 1920. Embora ele também não estivesse lá especificamente para procurar a árvore, ele aparentemente perguntou sobre ela.  Jornais relataram que, "Ele encontrou várias pessoas que acreditavam que tal coisa existia, mas a árvore estava sempre em alguma outra parte do país, e ele chegou à conclusão de que a história era um mito".  Ele também foi citado como tendo dito que a história era "ridícula e sempre foi", mas que, baseado em sua experiência em Madagascar, ele estaria disposto a acreditar que a ilha era o lar das pulgas comedoras de homens.

Capitão V. de la Motte Hurst: Em agosto de 1932, uma reportagem da United Press Wire relatou que o Capitão V. de la Motte Hurst, que se dizia ser um membro da Royal Geographical Society, iria liderar uma expedição a Madagascar especificamente para caçar a árvore devoradora de homens, a qual ele se referia como a "árvore do sacrifício".  De la Motte Hurst foi citado como tendo dito: "Fui informado sobre a árvore por muitos chefes da ilha e não tenho dúvidas de sua existência. Ela come seres humanos, mas como os nativos a adoram, eles estão relutantes em revelar sua localização". 

Ele também planejou levar uma câmera de cinema para filmar o sacrifício da árvore. Entretanto, não está claro se a expedição de de la Motte Hurst alguma vez partiu. Pelo menos, nunca mais se ouviu falar disso.

Willy Ley: Durante os anos 50, o escritor científico Willy Ley encontrou a história da árvore devoradora de homens, e embora ele não viajasse a Madagascar para procurar a árvore, ele conduziu uma extensa pesquisa bibliográfica para caçar a origem da história. Ele percebeu que a história tinha que ser uma farsa. Entretanto, ele chegou a algumas conclusões errôneas sobre a história da narrativa.

Ley sabia que a história já havia aparecido em NY World, mas não sabia que a história havia se originado lá, então não focalizou sua busca naquela publicação, observando que, "cópias de jornais com três quartos de século de idade são difíceis de serem encontradas".

Ao invés disso, ele tentou descobrir a origem da história, procurando pistas dentro do próprio texto. Por exemplo, ele conduziu uma extensa busca por referências a Karl Leche e ao Dr. Omelius Friedlowsky, chegando à conclusão de que nenhum dos dois homens existia.

A seguir, Ley se concentrou em tentar localizar "o esquivo  Carlsruhe Scientific Journal.".Esta revista realmente existiu uma vez, mas Ley não conseguiu encontrar nenhum registro dela na Biblioteca do Congresso, então ele concluiu que ela também era fictícia.

Ley pesquisou cuidadosamente através de obras de referência dos séculos XVII e XVIII sobre Madagascar para ver se algum deles mencionava uma árvore devoradora de homens, mas ele não encontrou nada.

Finalmente, Ley descobriu que a história da árvore devoradora de homens havia sido publicada na Revista Antananarivo Annual and Madagascar Magazine para o Ano de 1881, e concluiu erroneamente que esta era a fonte original da história. Ele fez uma hipótese:

"Claro que a árvore devoradora de homens não existe. Não existe tal tribo. Os verdadeiros nativos de Madagascar não têm tal lenda. Mas em algum momento alguém inventou a farsa, que foi colocada na única revista local existente, possivelmente como uma brincadeira de algum tipo para divertimento dos leitores que sabiam melhor. Mas depois ficou fora de controle e os perpetradores acharam melhor ficar calados".

Outras plantas comedoras de homem

A popularidade da planta comedora de homens de Madagascar levou a relatos de outras plantas carnívoras. Por exemplo, em outubro de 1891, os jornais de Londres relataram que um naturalista britânico, Sr. Dunstan, havia encontrado uma "videira vampira" enquanto estava na Nicarágua:

Parece que um Sr. Dunstan, um naturalista, voltou recentemente da América Central, onde passou dois anos no estudo das plantas e animais daquelas regiões. Em um dos pântanos que rodeiam o grande lago da Nicarágua, ele descobriu o singular crescimento do qual estamos escrevendo. Ele se dedicava à caça de espécimes botânicos e entomológicos, quando ouve seu cão gritar, como se estivesse em agonia, de longe. 

Correndo para o local de onde vieram os gritos do animal, o Sr. Dunstan o encontrou envolto em uma rede perfeita do que parecia ser um tecido fino, parecido com uma corda de raízes e fibras. A planta ou videira parecia composta inteiramente de caules nus, entrelaçados, assemelhando-se, mais do que qualquer outra coisa, aos galhos do salgueiro-chorão desnudado de sua folhagem, mas de um tom escuro, quase preto, e coberto por uma goma viscosa e espessa que exsudava dos poros'.

 Ao sacar sua faca, o Sr. Dunstan tentou libertar o pobre animal livre; mas foi com a maior dificuldade que ele conseguiu cortar as fibras musculares carnudas da planta. Quando o cachorro foi retirado das bobinas da planta, o Sr. Dunstan viu, para seu horror e espanto, que o corpo do cão estava manchado de sangue, "enquanto a pele parecia ter sido realmente sugada ou enrugada em manchas", e o animal cambaleou como se estivesse exausto. 

Ao cortar a videira, os galhos enrolaram-se como dedos vivos e sinuosos na mão do Sr. Dunstan, e não foi necessária nenhuma força para liberar o membro de sua garra agarrada, que deixou a carne vermelha e com bolhas. 


E em Sea and Land (1887), J.W. Buel incluiu uma descrição e imagem de uma árvore Ya-Te-Veo, que se dizia crescer na América do Sul. Supostamente, ela capturava e consumia humanos por meio de seus longos gavinhas.



Ron Sullivan e Jon Eaton, escrevendo no San Francisco Chronicle em 2007, observaram que a árvore devoradora de homens de Madagascar serviu como o "progenitor de toda uma dinastia literária de plantas sinistras".  Estas incluíam: "H.G. Wells' Strange Orchid (estupefatava suas vítimas com perfume e sugava seu sangue com seus tendrils); e, não menos importante, Audrey II da 'Pequena Loja dos Horrores'".

Referência bibliográfica

HOAXES. The Man-Eating Tree of Madagascar. Disponível em: http://hoaxes.org/archive/permalink/man_eating_tree_of_madagascar. Acesso em: 07 set. 2020.

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